Tumore alla gola: cause, sintomi, diagnosi e trattamenti

mercoledì, 13 Dic 2023

Carcinoma laringo-faringeo (tumore alla gola) si riferisce ad una neoplasia maligna che ha origine in una delle strutture anatomiche della regione orofaringea, incluse laringe, faringe e tonsille palatine.

Indice argomenti

Tumore della gola: cos’è?

Le neoplasie della faringe e della laringe sono categorizzate, assieme alle neoplasie del cavo orale, ghiandole salivari, cavità nasali e seni paranasali, come tumori delle vie aerodigestive superiori (VADS), sottogruppo dei tumori della testa e del collo.

La laringe, un organo essenziale dell’apparato respiratorio di circa 12 centimetri, collega la faringe alla trachea, ed è costituita da una struttura cartilaginea internamente rivestita da mucosa. La regione superiore della laringe è custodita dall’epiglottide, una struttura cartilaginea che funge da barriera tra le vie aeree e digestive, permettendo alternativamente i processi di respirazione e deglutizione, prevenendo così l’ingresso accidentale di materiale alimentare nella trachea. All’interno della laringe sono inoltre alloggiati i lembi vocali, strutture critiche per la fonazione.

La faringe è un organo cilindrico di approssimativamente 15 centimetri, situato in posizione anatomica tra la cavità nasale, la bocca e l’esofago, funzionale alla progressione del bolo alimentare dalla cavità orale all’esofago e al transito dell’aria, previa umidificazione e riscaldamento, da naso e bocca verso la trachea. Anatomicamente, la faringe è suddivisa in diverse sezioni: nasofaringe (o rinofaringe), orofaringe e ipofaringe. L’orofaringe si estende in continuità con la porzione posteriore della cavità orale, includendo la base della lingua, il palato molle, le tonsille e la parete posteriore della cavità orale. L’ipofaringe rappresenta la sezione della faringe che conduce all’esofago [1].

Il 95% delle neoplasie laringee e faringee origina primariamente dalle cellule epiteliali che compongono il rivestimento di questi organi anatomici. Il rimanente 5% delle neoplasie emerge da vari altri tipi di tessuti presenti in questi distretti anatomici, quali, ad esempio, le ghiandole (dando origine agli adenocarcinomi), il tessuto muscolare o connettivo (sarcomi), o il tessuto linfatico (linfomi).

Nell’orofaringe possono manifestarsi alterazioni di natura precancerosa, quali la leucoplachia, caratterizzata dalla presenza di macchie bianche, ed eritroplachia, identificabile attraverso la presenza di macchie rosse. Queste lesioni presentano un potenziale rischio di trasformazione maligna. Generalmente, le lesioni caratterizzate da una colorazione bianca presentano una probabilità relativamente minore di progressione verso una forma neoplastica maligna, con una percentuale di rischio che oscilla tra il 5 e il 10%. Al contrario, le lesioni di colore rosso mostrano un rischio significativamente elevato di malignizzazione, con percentuali che possono raggiungere fino al 70%.

L’analisi bioptica, consistente nel prelievo e successivo esame istologico di una porzione della lesione, è essenziale per determinare il grado di rischio di trasformazione maligna, permettendo di identificare vari gradi di displasia (lieve, moderata o severa), o la presenza di lesioni già in uno stato neoplastico avanzato (quali il carcinoma in situ o il carcinoma microinvasivo) [1].

Tipologie

Il carcinoma faringo-laringeo, comunemente definito tumore alla gola, si riferisce alle neoplasie che si sviluppano nella faringe (tumore faringeo) o nella laringe (tumore laringeo).

Sebbene la maggior parte dei tumori della gola coinvolga le stesse tipologie cellulari, termini specifici vengono utilizzati per identificare la parte precisa della gola in cui ha avuto origine il tumore [2]:

  • Il carcinoma nasofaringeo ha origine nella nasofaringe — la parte della gola situata immediatamente dietro il naso.
  • Il carcinoma orofaringeo inizia nell’orofaringe — la sezione della gola subito dietro la bocca, che include le tonsille.
  • Il carcinoma ipofaringeo (cancro laringofaringeo) si sviluppa nell’ipofaringe (laringofaringe) — la parte inferiore della gola, posta appena sopra l’esofago e la trachea.
  • Il carcinoma glottico ha origine nelle corde vocali.
  • Il carcinoma sopraglottico si sviluppa nella parte superiore della laringe e comprende le neoplasie che coinvolgono l’epiglottide, una lamina di cartilagine che impedisce al cibo di entrare nella trachea.
  • Il carcinoma sottoglottico inizia nella porzione inferiore della laringe, al di sotto delle corde vocali.

Dati epidemiologici

In Italia, l‘incidenza annuale del carcinoma laringeo ammonta a circa 2.800 nuovi casi tra la popolazione maschile e 500 tra la popolazione femminile. Per quanto riguarda le neoplasie faringee, l’incidenza si manifesta in maniera simile nella popolazione femminile, mentre presenta una leggera diminuzione tra gli uomini. Tuttavia, si osserva un tasso di mortalità maggiore per i tumori della faringe rispetto a quelli della laringe: annualmente, si segnalano circa 2.250 nuovi casi tra gli uomini e 650 tra le donne.

Il carcinoma del nasofaringe presenta un’incidenza relativamente bassa sul territorio italiano, con un tasso annuale di 1 caso per 100.000 individui. Si nota un incremento dei tassi di incidenza in pazienti di età superiore ai 65 anni [1].

Tumore della gola: principali cause e fattori di rischio

Il carcinoma della gola si verifica quando le cellule nella regione faringea subiscono mutazioni genetiche. Queste alterazioni genetiche causano una crescita cellulare incontrollata e permettono alle cellule di persistere oltre il normale ciclo vitale delle cellule sane. Le cellule accumulate possono formare un tumore nella gola.

Non è chiaramente definito cosa causi le mutazioni alla base del carcinoma della gola. Tuttavia, gli specialisti hanno identificato diversi fattori che potrebbero aumentare il rischio di sviluppare questa patologia [2].

Fattori di rischio

Fattori che possono incrementare il rischio di carcinoma faringeo includono [2]:

  • Uso di tabacco, sia attraverso il fumo che il consumo di tabacco da masticare.
  • Consumo eccessivo di alcol.
  • Infezioni virali, tra cui il papillomavirus umano (HPV) e il virus di Epstein-Barr.
  • Una dieta carente di frutta e verdura.
  • Malattia da reflusso gastroesofageo (GERD).
  • Esposizione a sostanze tossiche in ambito lavorativo.

Altri fattori di rischio noti [3]:

  • Genere: gli uomini hanno una probabilità cinque volte maggiore delle donne di sviluppare la patologia.
  • Età: la maggior parte delle diagnosi avviene dopo i 65 anni.
  • Etnia: gli uomini afroamericani presentano il rischio maggiore.
  • Dieta: la scarsa assunzione di frutta e verdura.

Tumore della gola: sintomi più comuni e campanelli d’allarme

Molti dei sintomi del tumore della gola sono aspecifici, ovvero sono condivisi con numerose condizioni non oncologiche; di seguito i principali e più comuni indicatori [3].

  • Variazioni vocali quali raucedine, voce roca o difficoltà nell’articolare chiaramente le parole.
  • Difficoltà nella deglutizione o nella respirazione.
  • Sensazione di avere qualcosa incastrato in gola.
  • Mal di gola persistente, tosse (eventualmente con tracce di sangue) o dolore all’orecchio.
  • Cefalea.
  • Dolore a orecchie o collo.
  • Presenza di un nodulo al collo o persistente irritazione.
  • Perdita di peso inspiegabile.

Si consiglia di consultare immediatamente un medico se tali sintomi dovessero persistere per più di alcune settimane.

Tumore della gola: diagnosi

Per diagnosticare il cancro della faringe o della laringe, possono essere effettuati i seguenti esami [4]:

  • Esame fisico: il medico esaminerà la bocca, la gola e il collo e potrebbe introdurre un dito guantato nella bocca per ispezionare aree difficilmente visibili.
  • Esami del sangue: potrebbero essere prelevati campioni per verificare lo stato di salute generale del paziente.
  • Biopsia: il medico preleverà un piccolo campione di tessuto o cellule per esaminarle al microscopio e determinare la presenza di cellule cancerogene.
  • Endoscopia della laringe: verrà inserito un sottile tubo munito di luce (endoscopio) attraverso il naso per ispezionare eventuali anomalie nella gola.
  • Ecografia: viene utilizzato un piccolo dispositivo, chiamato trasduttore, che emette onde sonore che producono un’eco quando incontrano una struttura densa, come un organo o un tumore.
  • Radiografia: potrebbe essere effettuata una radiografia del torace per verificare il tuo stato di salute generale o per controllare se il cancro si è diffuso ai polmoni.
  • TAC: la tomografia computerizzata utilizza fasci di raggi X per creare immagini dettagliate e trasversali dell’interno del corpo.
  • Risonanza magnetica: la risonanza magnetica sfrutta magneti e onde radio per produrre immagini dettagliate dell’interno del corpo.
  • PET: la tomografia a emissione di positroni, combinata con una TAC, viene spesso raccomandata. Verrà iniettato un materiale radioattivo nel corpo per aiutare a identificare le cellule cancerose.

Tumore della gola: trattamenti e prevenzione

La terapia per il cancro della gola varia in base al tipo di neoplasia diagnosticata e alla sua eventuale diffusione ad altre parti del corpo, come la bocca o i linfonodi. Le terapie comuni comprendono la radioterapia per eliminare le cellule neoplastiche, o interventi chirurgici per rimuovere la zona interessata. La rimozione parziale o totale della laringe o della faringe può influire sulla capacità di una persona di parlare. I pazienti sottoposti a interventi chirurgici per il cancro della gola potrebbero dover apprendere nuove modalità di fonazione, utilizzando tecniche di respirazione o ausili vocali.

Qualora il cancro della gola si fosse esteso ad altre aree del corpo, potrebbe essere necessaria una terapia più aggressiva.

Il medico potrebbe, inoltre, consigliare ulteriori trattamenti per ottimizzare le probabilità di eradicazione totale della neoplasia:

  • Radioterapia: utilizza raggi ad alta energia per eliminare le cellule tumorali e impedire la formazione di nuove cellule neoplastiche.
  • Chemioterapia: Impiega farmaci antineoplastici per distruggere le cellule tumorali presenti nell’organismo. La chemioterapia è spesso indicata per il cancro della gola in stadio avanzato (3 e 4) ed è generalmente somministrata in combinazione con la radioterapia. In alcuni casi, la chemioterapia viene somministrata prima dell’intervento chirurgico al fine di ridurre le dimensioni del tumore nella gola.
  • Target therapy: farmaci specifici per eliminare le cellule tumorali senza danneggiare le cellule sane. Questo tipo di terapia potrebbe essere indicato per tumori della gola in stadio avanzato. Attualmente, la terapia mirata è utilizzata principalmente nel trattamento dei tumori laringei, orofaringei e ipofaringei [5].
  • Immunoterapia: Pembrolizumab e nivolumab sono farmaci su prescrizione utilizzati nel trattamento di vari tipi di tumori, inclusi tumori solidi e neoplasie ematologiche. Possono essere impiegati da soli o in combinazione con altri farmaci per il trattamento di tumori in stadio avanzato, metastatici o refrattari ai trattamenti precedenti: appartengono alla classe dei farmaci noti come anticorpi bloccanti del recettore della morte programmata-1 (PD-1), comunemente definiti inibitori dei checkpoint immunitari. Queste terapie farmacologiche mirate agiscono supportando il sistema immunitario nell’inibire la crescita e la diffusione delle cellule tumorali nel corpo.

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Prevenzione

Non è possibile prevenire tutti i tumori laringei e ipofaringei, ma si può significativamente ridurre il rischio di sviluppare queste neoplasie evitando determinati fattori di rischio quali [6]:

  • Evitare tabacco e alcol: l’uso del tabacco rappresenta la principale causa di questi tumori. Evitare l’esposizione al tabacco (non fumando ed evitando il fumo passivo) riduce il rischio di sviluppare tali patologie. Il consumo eccessivo di alcol è un fattore di rischio di per sé e aumenta notevolmente l’effetto cancerogeno del fumo di tabacco. Pertanto, è fondamentale evitare sia l’alcol sia la combinazione di alcol e fumo.
  • Limitare l’esposizione a sostanze chimiche sul luogo di lavoro: per coloro che lavorano con sostanze chimiche associate a questi tumori, è essenziale assicurarsi un’adeguata ventilazione sul posto di lavoro e l’utilizzo di respiratori industriali.
  • Monitorare le abitudini alimentari e il peso: la malnutrizione, l’eccesso di peso e le carenze vitaminiche sono stati associati ai tumori laringei e ipofaringei. Adottare un regime alimentare salutare può contribuire a ridurre il rischio di queste neoplasie (e di molte altre). La Società Americana di Oncologia consiglia di seguire un modello alimentare che includa abbondanza di frutta, verdura e cereali integrali, e che limiti o eviti carni rosse e lavorate, bevande zuccherate e cibi altamente processati. In generale, preferire una dieta sana è più vantaggioso che integrare con vitamine un’alimentazione altrimenti non salutare.
  • Sottoporsi a vaccinazione contro l’HPV ed evitare l’infezione da HPV: il rischio di infezione da papillomavirus umano (HPV) nell’orofaringe è maggiore in chi pratica sesso orale e ha molteplici partner sessuali.

Conclusioni

Le neoplasie della faringe e della laringe rappresentano una sfida significativa nel panorama oncologico otorinolaringoiatrico, con un impatto notevole sulla qualità della vita dei pazienti, influenzando funzioni vitali quali la respirazione, la deglutizione e la fonazione. L’analisi approfondita dei meccanismi di sviluppo, i fattori di rischio e i possibili percorsi diagnostici e terapeutici delineati in questo articolo sottolinea l’importanza di un approccio multidisciplinare, personalizzato ed evolutivo nella gestione di queste neoplasie.

Un’attenzione particolare va dedicata alla precocità della diagnosi e all’accuratezza della stadiazione, elementi fondamentali per orientare scelte terapeutiche mirate e razionali. Le nuove frontiere della ricerca, tra cui avanzamenti in campo di diagnosi molecolare e immunoterapia, aprono scenari promettenti, puntando verso terapie sempre più efficaci e personalizzate, e minimamente invasiva.

È, inoltre, importante enfatizzare l’importanza della prevenzione e della sensibilizzazione pubblica riguardo i fattori di rischio modificabili, come l’uso del tabacco e il consumo eccessivo di alcol, mirando così a una riduzione dell’incidenza di queste malignità. Infine, ulteriori studi ed indagini sono necessari per continuare a migliorare e ottimizzare strategie diagnostiche, terapeutiche e preventive contro le neoplasie della faringe e della laringe.

Fonti

  1. Tumori Faringe-Laringe [AIRC] URL: https://www.airc.it/cancro/informazioni-tumori/guida-ai-tumori/tumori-faringe-laringe
  2. Throat cancer [Mayo Clinic] URL: https://www.mayoclinic.org/diseases-conditions/throat-cancer/symptoms-causes/syc-20366462
  3. What You Need to Know About Throat Cancer [WebMD, 2023] URL: https://www.webmd.com/oral-health/throat-cancer-symptoms-treatments
  4. Throat Cancer [Cancer Council] URL: https://www.cancer.org.au/cancer-information/types-of-cancer/throat-cancer
  5. Throat Cancer [YALE Medicine] URL: https://www.yalemedicine.org/conditions/throat-cancer
  6. Can Laryngeal and Hypopharyngeal Cancers Be Prevented? [American Cancer Society] URL: https://www.cancer.org/cancer/types/laryngeal-and-hypopharyngeal-cancer/causes-risks-prevention/prevention.html

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