Tumore neuroendocrino: cause, sintomi e diagnosi

mercoledì, 20 Dic 2023

I tumori neuroendocrini (NET, dall’inglese Neuroendocrine Tumors) sono formazioni patologiche che si sviluppano a partire dagli aggregati di cellule endocrine localizzate in vari organi, principalmente intestino, stomaco, pancreas o polmoni.

Indice argomenti

Tumore neuroendocrino: cos’è?

Le neoplasie neuroendocrine, comunemente note come NEN o NET (dall’acronimo inglese Neuro-Endocrine Tumor), derivano dalle cellule mutate del sistema neuroendocrino: questo sistema è composto da cellule che coniugano funzioni sia endocrine, ovvero responsabili della produzione ormonale, sia neuronali; queste cellule, presenti in vari organi, svolgono ruoli fondamentali, come la regolazione del flusso d’aria polmonare, la modulazione del transito alimentare nel tratto gastrointestinale e la secrezione dei fluidi digestivi [1].

I tumori neuroendocrini hanno la capacità di originare da vari siti anatomici, tra cui [2]:

  • Tratto Gastrointestinale (GI): i tumori neuroendocrini si manifestano prevalentemente nel tratto gastrointestinale – fondamentale per la digestione e l’elaborazione delle sostanze di scarto – in particolare nel colon (20%), nell’intestino tenue (19%) e nell’appendice (4%);
  • Polmoni: il sistema bronchiale, responsabile del trasporto dell’aria ai polmoni, è il secondo sito più frequente per l’insorgenza di tumore neuroendocrino, con circa il 30% delle diagnosi.
  • Pancreas: in questa ghiandola situata nell’addome tra lo stomaco e la colonna vertebrale, si verifica lo sviluppo di circa il 7% dei NET.

Inoltre, i NET possono originare da diversi organi. In circa il 15% dei casi, l’origine primaria rimane indefinita. Occasionalmente possono svilupparsi sulle (o all’interno delle) ghiandole surrenali. Tali varianti rare sono etichettate come feocromocitoma e paraganglioma [2].

La maggior parte dei NET impiega anni per svilupparsi e cresce lentamente. Tuttavia, alcuni NET possono avere una crescita rapida [2].

L’analisi genomica del DNA tumorale circolante da biopsia liquida può aiutare l’oncologo a comprendere l’origine del tumore. Scopri come funzionano i test sul DNA circolante su biopsia liquida.

Dati epidemiologici

Le neoplasie neuroendocrine sono notevolmente rare, costituendo meno dello 0,5% di tutte le neoplasie maligne. In Italia, l’incidenza è di circa 5 nuovi casi ogni 100.000 individui annualmente. Nonostante la loro bassa incidenza, queste neoplasie presentano un’alta prevalenza. A differenza di altre patologie oncologiche, il numero di pazienti affetti è limitato, ma tendono a convivere con la malattia per lunghi periodi. Nel corso degli ultimi decenni, si è osservato un incremento dei casi, attribuibile in parte all’evoluzione e al perfezionamento delle tecniche diagnostiche.

Sebbene le neoplasie neuroendocrine possano manifestarsi anche in età pediatrica e adolescenziale, prevalgono significativamente nella popolazione adulta ed anziana. La maggior parte di queste neoplasie riguarda il tratto gastro-entero-pancreatico (GEP), rappresentando il 60-70% dei casi. A seguire, vi sono le neoplasie che interessano l’apparato polmonare e respiratorio (20-30%), e altre localizzazioni anatomiche (10%) come la cute, la tiroide, la paratiroide e le ghiandole surrenali. Le neoplasie neuroendocrine possono anche manifestarsi a livello di cistifellea, vie biliari, ovaio, testicolo, vescica, prostata, rene e, in circostanze estremamente rare, l’occhio [1].

Tumore neuroendocrino: cause e fattori di rischio

Un fattore di rischio è qualcosa che aumenta la probabilità di sviluppare un tumore. Può trattarsi di un comportamento, una sostanza o una condizione; la maggior parte dei tumori è il risultato di numerosi fattori di rischio. Tuttavia, talvolta i tumori neuroendocrini (NET) si manifestano in individui che non presentano alcuno dei fattori di rischio descritti di seguito.

I NET possono svilupparsi a qualsiasi età, ma la maggior parte dei casi si verifica in persone di 60 anni o più. Il numero di nuovi casi di NET diagnosticati ogni anno è in aumento da circa gli ultimi 20 anni. I ricercatori ritengono che questo aumento nell’incidenza sia dovuto a test diagnostici migliori, in particolare test di imaging, che aiutano a individuare questi tumori [3].

Condizioni ereditarie

Una condizione ereditaria è un disturbo trasmesso da un genitore al proprio figlio attraverso i geni, causato da una mutazione in uno o più geni. Le seguenti sono condizioni ereditarie rare che possono incrementare il rischio di sviluppare determinati tipi di NET.

Neoplasie endocrine multiple

Le neoplasie endocrine multiple (MEN) sono causate da una mutazione ereditaria dei geni MEN1, RET o CDKN1B. Gli individui con MEN possono sviluppare numerosi tumori neuroendocrini e tumori delle ghiandole endocrine, che possono essere benigni o maligni.

Esistono 4 tipi di MEN (MEN1, MEN2A, MEN2B e MEN4). I tumori che si sviluppano variano a seconda del tipo di MEN. Il MEN1 causa più frequentemente lo sviluppo di NET nelle ghiandole paratiroidi, pancreas e ipofisi. Talvolta, gli individui con MEN1 sviluppano NET gastro-intestinali o NET polmonari. La maggior parte delle persone con MEN2A o MEN2B sviluppa il carcinoma midollare, una tipologia di tumore tiroideo. MEN2A e MEN2B possono anche causare altri tipi di tumori, compresi i feocromocitomi e gli adenomi paratiroidei.

I tipi più comuni di NET che si sviluppano nelle persone con MEN4 sono gli adenomi paratiroidei e gli adenomi ipofisari.

Sindrome di Von Hippel-Lindau

La sindrome di Von Hippel-Lindau è causata da una mutazione del gene VHL. Gli individui con questa sindrome possono sviluppare tumori e cisti in diverse parti del corpo, compresi NET come i feocromocitomi e i NET pancreatici.

Neurofibromatosi tipo 1

La neurofibromatosi tipo 1 è causata da una mutazione del gene NF1. Questa mutazione può essere ereditaria o può verificarsi casualmente (mutazione sporadica). Le persone con neurofibromatosi tipo 1 sviluppano frequentemente numerosi neurofibromi, tumori benigni dei nervi e della pelle. Hanno anche un rischio maggiore di sviluppare NET gastro-intestinali, tumori stromali gastro-intestinali (GIST), NET pancreatici e feocromocitomi.

Sclerosi tuberosa

La sclerosi tuberosa può causare la formazione di tumori benigni in molti organi del corpo, inclusi occhi, pelle, cervello, polmoni, cuore e reni. Le persone con sclerosi tuberosa hanno anche un rischio maggiore di sviluppare NET [3].

Storia familiare di tumori

Una robusta letteratura scientifica dimostra che una storia familiare di qualsiasi tipo di cancro aumenta il rischio di sviluppare un tumore neuroendocrino, specialmente se la patologia è insorta in un parente di primo grado. Non è chiaro, tuttavia, se il rischio maggiore sia dovuto a fattori genetici o a fattori legati allo stile di vita simili tra i membri della famiglia.

Alcuni studi hanno associato una storia familiare di un tipo specifico di cancro con lo sviluppo di un NET. Ad esempio, una storia familiare di cancro al polmone può aumentare il rischio di sviluppare NET al polmone. Inoltre, una storia familiare di cancro colorettale o al seno è associata allo sviluppo di NET nell’intestino tenue. Le persone con una storia familiare di cancro possono anche sviluppare NET nel pancreas o nello stomaco [3].

Alcune mutazioni ereditarie possono aumentare il rischio di sviluppare alcuni tumori. I test offerti da Medendi possono individuare mutazioni familiari predisponenti verso alcuni tumori. Contattaci per saperne di più!

Altri (possibili) fattori di rischio

I seguenti fattori di rischio sono associati allo sviluppo di tumori neuroendocrini, ma non vi sono ancora sufficienti evidenze scientifiche di un rapporto causa-effetto certo [3]:

  • fumo;
  • gastrite cronica atrofica;
  • diabete.

Vi sono inoltre alcuni fattori di rischio noti per lo sviluppo di neoplasie, per i quali non vi è certezza che possano essere associato anche allo sviluppo di NET, quali il consumo cronico di sostanze alcoliche, obesità e un’alimentazione ricca di grassi saturi e cibi iperprocessati (industriali) [3].

Tumore neuroendocrino: sintomi

I tumori neuroendocrini (NET) provocano sintomi diversi, a seconda della localizzazione del tumore. I NET “funzionanti” sono definiti sulla base della presenza di sintomi clinici dovuti all’eccessiva secrezione ormonale da parte del tumore. I NET “non funzionanti” non secernono ormoni, ma possono manifestare sintomi causati dalla crescita del tumore.

Tra i sintomi comuni dei NET si annoverano [4]:

  • arrossamento e calore a viso o collo senza sudorazione;
  • diarrea, anche notturna;
  • dispnea e palpitazioni;
  • ipertensione;
  • affaticamento, debolezza;
  • dolore addominale, crampi, sensazione di pienezza;
  • variazioni inspiegabili del peso;
  • respiro sibilante, tosse;
  • gonfiore ai piedi e alle caviglie;
  • lesioni cutanee, chiazze cutanee decolorate, pelle sottile;
  • livelli elevati di glucosio nel sangue (minzione frequente, sete aumentata, fame aumentata);
  • livelli bassi di glucosio nel sangue (tremori, vertigini, sudorazione, svenimento).

Spesso i NET non manifestano sintomi nelle fasi iniziali della malattia. Quando i sintomi sono presenti, possono essere simili a quelli causati da patologie più comuni. Di conseguenza, i NET vengono talvolta erroneamente diagnosticati come sindrome dell’intestino irritabile (SII). Tuttavia, nel caso della SII, il disagio addominale è generalmente alleviato dalla defecazione.

Sintomi tumori neuroendocrini funzionanti

Poiché i tumori funzionali producono un eccesso di ormoni, i sintomi sono legati alla produzione ormonale, sia perché le cellule tumorali sono entrate nel flusso sanguigno, sia perché il corpo non è più in grado di metabolizzare gli alti livelli di ormoni causati dal tumore.

In generale, questi sintomi possono includere [4]:

  • diarrea;
  • arrossamento o eruzione cutanea;
  • fluttuazioni della pressione sanguigna;
  • vertigini o tremori;
  • problemi cardiaci come tachicardia;
  • dispnea o respiro sibilante.

Lo stress, l’uso di alcol e l’esercizio fisico intenso possono esacerbare questi sintomi.

Tumore neuroendocrino: diagnosi

La diagnosi dei tumori neuroendocrini (NET) viene effettuata in base alla sospetta sede di insorgenza. I test diagnostici più comuni comprendono [5]:

  • Biopsia: tramite questa metodica, si prelevano cellule, fluidi, tessuti o formazioni per un’esaminazione microscopica.
  • Biopsia con ago sottile: si utilizza un ago sottile e una siringa per estrarre fluido e tessuto da noduli sospetti.
  • Urianalisi: questo test analizza l’urina alla ricerca di segni indicativi di patologie mediche.
  • Test biochimici: queste analisi quantificano la concentrazione o l’attività di specifici enzimi o proteine in campioni come sangue, urina o tessuto.
  • Tomografia computerizzata (TC): combinando una serie di raggi X e analisi informatica, le TC generano immagini tridimensionali di tessuti molli e ossa.
  • Risonanza magnetica (RM): utilizzando un potente magnete, onde radio e strumenti informatici, la RM produce immagini dettagliate degli organi e delle strutture.
  • Tomografia a emissione di positroni (PET): un tracciante radioattivo viene introdotto nel corpo per identificare precoci indicatori di cancro.

Gradi dei NET

viene applicato un sistema di graduazione per formulare strategie terapeutiche. Si considerano fattori come la velocità con cui le cellule cancerogene si proliferano e la loro somiglianza microscopica con le cellule sane. Comprendere i meccanismi di stadiazione e graduazione è prezioso per la discussione delle strategie terapeutiche.

  • Grado 1 (tumore a basso grado): Caratterizzato da cellule che si dividono lentamente e mostrano una crescita lenta.
  • Grado 2 (tumore a grado intermedio): Il tasso di divisione cellulare è intermedio.
  • Grado 3 (tumore ad alto grado): Le cellule si dividono rapidamente, risultando in una crescita veloce.

Inoltre, i NET vengono valutati sulla base dei gradi di differenziazione, tra cui:

  • Tumore neuroendocrino ben differenziato: Le cellule assomigliano più a cellule sane che a cellule cancerogene.
  • Tumore neuroendocrino scarsamente differenziato: Le cellule si discostano dall’aspetto delle cellule sane, mostrando una maggiore somiglianza con le cellule cancerogene. All’interno di questa categoria, vi è ulteriore suddivisione nelle classi di tumori a piccole cellule e a grandi cellule.

Tumore neuroendocrino: trattamento e prevenzione

La chirurgia rappresenta il trattamento di elezione per i NET. Nei casi in cui i tumori siano estesi o si siano metastatizzati, le potenziali terapie includono [5]:

  • Analoghi della somatostatina: agenti terapeutici capaci di inibire la produzione eccessiva di ormoni, potenzialmente rallentando la crescita del tumore quando le cellule cancerogene si sono diffuse in altre regioni del corpo.
  • Target Therapy (Terapia bersaglio molecolare): questa forma di trattamento utilizza farmaci progettati specificamente per agire su determinati geni o proteine, con l’obiettivo di eradicare le cellule cancerogene.
  • Chemioterapia: questo approccio implica la somministrazione di vari tipi di farmaci con l’intento di distruggere le cellule cancerogene.

Le terapie possono presentare diversi effetti collaterali o complicazioni. È essenziale considerare che le terapie possono influire sulle persone in modi diversi. Si consiglia di consultare il proprio medico riguardo agli effetti collaterali delle terapie. Verranno suggerite misure da adottare per gestire tali effetti [5].

Il trattamento dei tumori neuroendocrini è molto complesso e necessita di una comprensione profonda della patologia. I test genomici e proteomici di Medendi aiutano l’oncologo a conoscere a fondo il tumore e ad individuare la terapia più adatta. Scrivici!

Prevenzione del tumore neuroendocrino

Non è ancora chiaro ai ricercatori cosa induca le cellule neuroendocrine a moltiplicarsi e a trasformarsi in tumori. Si è stabilita una correlazione tra i NET e diverse condizioni ereditarie (si consiglia la lettura del paragrafo: “Cause e fattori di rischio”). È raccomandato di consultare il proprio medico per comprendere meglio le condizioni ereditarie e per valutare se la storia clinica familiare possa incrementare il rischio di sviluppare NET [5].

Conclusioni

Le neoplasie neuroendocrine (NEN o NET) sono tumori rari ma complessi che derivano dal sistema neuroendocrino, con la capacità di originare in diversi siti anatomici, incluso il tratto gastrointestinale, i polmoni e il pancreas. Queste neoplasie si manifestano con un’eterogeneità considerevole, esibendo varie velocità di crescita e potenziali ormonali produttivi che determinano una diversità di presentazioni cliniche.
L’incremento dell’incidenza dei NET osservato negli ultimi decenni potrebbe essere attribuito a un miglioramento e perfezionamento delle tecniche diagnostiche. Nonostante siano relativamente rari, i NET presentano una sfida significativa a causa della loro natura subdola, della varietà di sintomi che possono produrre e della conseguente difficoltà nella diagnosi e gestione clinica.

La comprensione dei fattori di rischio, inclusi quelli genetici ed ereditari, è essenziale per identificare le popolazioni a rischio e per una diagnosi precoce. La ricerca continua nel campo della genetica e dell’immunologia sta aprendo nuove strade per strategie terapeutiche più mirate ed efficaci, con l’obiettivo di migliorare la prognosi e la qualità della vita dei pazienti affetti da NET.

In ultima analisi, la personalizzazione dell’approccio terapeutico e un maggiore focus sulla ricerca sono vitali per avanzare nella comprensione, diagnosi e trattamento delle neoplasie neuroendocrine, con l’aspirazione di ottenere risultati clinici migliori e una sopravvivenza prolungata per i pazienti affetti.

Fonti

  1. Tumori neuroendocrini [AIRC] URL: https://www.airc.it/cancro/informazioni-tumori/guida-ai-tumori/tumori-neuroendocrini
  2. Neuroendocrine tumors: introduction [Cancer.net] URL: https://www.cancer.net/cancer-types/neuroendocrine-tumors/introduction
  3. Risk factors for neuroendocrine tumors [Canadian Cancer Society] URL: https://cancer.ca/en/cancer-information/cancer-types/neuroendocrine-tumours/risks
  4. Symptoms of neuroendocrine tumors [Cancer Center (City of Hope), 2022] URL: https://www.cancercenter.com/cancer-types/neuroendocrine-tumors/symptoms
  5. Neuroendocrine tumors [Cleveland Clinic] URL: https://my.clevelandclinic.org/health/diseases/22006-neuroendocrine-tumors-net

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