Cura del cancro: progressi e terapie innovative

lunedì, 22 Gen 2024

Le denominazioni ‘cancro’ e ‘tumore’ identificano una patologia in cui si verifica una crescita cellulare incontrollata. Questo fenomeno è caratterizzato dalla capacità delle cellule di invadere e infiltrarsi in organi e tessuti sani, compromettendone così l’integrità strutturale e funzionale. In questo articolo, una panoramica dei vari tipi di cancro e delle terapie emergenti.

Indice argomenti

Cancro: panoramica delle diverse tipologie

Le basi: cos’è il cancro

Il cancro è una patologia caratterizzata dalla crescita incontrollata e dalla diffusione ad altre parti del corpo di alcune cellule che hanno subito un’alterazione genetica.

Il cancro può originare in quasi tutte le zone del corpo umano, il quale è composto da trilioni di cellule. Normalmente, le cellule umane crescono e si moltiplicano (attraverso un processo denominato divisione cellulare) per formare nuove cellule secondo le necessità dell’organismo. Quando le cellule invecchiano o subiscono danni, muoiono, e al loro posto si formano nuove cellule. Tuttavia, a volte questo processo ordinato si interrompe, e cellule mutate o danneggiate crescono e si moltiplicano in modo incontrollato: queste cellule possono originare tumori, ovvero masse di tessuto.

I tumori possono essere cancerosi o non cancerosi (benigni). I tumori cancerosi si diffondono, o invadono, i tessuti vicini e possono migrare in luoghi distanti del corpo per formare nuovi tumori (un processo noto come metastasi). I tumori cancerosi possono anche essere denominati tumori maligni. Molti tumori solidi sono cancerosi, ma i tumori del sangue, come le leucemie, generalmente non lo sono. I tumori benigni non si diffondono, né invadono i tessuti vicini. Quando vengono rimossi, solitamente non ricrescono, a differenza dei tumori cancerosi che a volte possono ricomparire. Tuttavia, i tumori benigni possono talvolta essere molto grandi; alcuni possono provocare sintomi gravi o essere pericolosi per la vita, come nel caso di tumori benigni nel cervello [1].

Indipendentemente dalla classificazione del tumore, analisi genetica e proteomica della neoplasia possono aiutare l’oncologo a pianificare un percorso terapeutico personalizzato, che preveda la somministrazione di farmaci innovativi come quelli a bersaglio molecolare. Compila il form per metterti in contatto con lo staff medico di Medendi.

Le basi: differenza tra cellule sane e cellule tumorali

Le cellule tumorali si differenziano dalle cellule normali in diversi modi. Ad esempio, le cellule tumorali [1]:

  • Crescono indipendentemente da segnali che le stimolino a crescere.
  • Ignorano segnali che normalmente indicherebbero alle cellule di smettere di dividersi o di morire (un processo noto come morte cellulare programmata, o apoptosi).
  • Invadono aree vicine e si diffondono in altre zone del corpo (le cellule normali cessano la crescita quando incontrano altre cellule e la maggior parte di esse non si sposta nel corpo).
  • Inducono i vasi sanguigni a crescere verso i tumori. Questa vascolarizzazione fornisce ossigeno e nutrienti ai tumori.
  • Ingannano il sistema immunitario, che normalmente elimina le cellule danneggiate o anomale, affinché aiuti le cellule tumorali a sopravvivere e crescere. Per esempio, alcune cellule tumorali convincono le cellule immunitarie a proteggere il tumore invece di attaccarlo.
  • Accumulano molteplici modifiche nei loro cromosomi, come duplicazioni e cancellazioni di parti cromosomiche. Alcune cellule tumorali hanno il doppio del numero normale di cromosomi.
  • Si affidano a tipi di nutrienti diversi rispetto alle cellule normali. Inoltre, alcune cellule tumorali producono energia dai nutrienti in modo diverso dalla maggior parte delle cellule normali, permettendo loro di crescere più rapidamente.

Spesso, le cellule tumorali dipendono così tanto da questi comportamenti anomali che non possono sopravvivere senza di essi. I ricercatori hanno sfruttato questo fatto sviluppando terapie che prendono di mira le caratteristiche anomale delle cellule tumorali. Ad esempio, alcune terapie contro il cancro impediscono la crescita di vasi sanguigni verso i tumori, privando sostanzialmente il tumore dei nutrienti necessari.

Le basi: come si sviluppa un tumore

Il cancro è una patologia genetica, ovvero è causato da alterazioni dei geni che regolano le funzioni cellulari, in particolare la crescita e la divisione delle cellule.

Queste alterazioni genetiche che portano al cancro possono verificarsi a causa di diversi fattori:

  • errori che si verificano durante la divisione cellulare;
  • danni al DNA causati da sostanze nocive presenti nell’ambiente, come le sostanze chimiche presenti nel fumo di tabacco e i raggi ultravioletti del sole;
  • l’ereditarietà di queste modifiche genetiche dai genitori.

Normalmente, il corpo umano ha meccanismi per eliminare le cellule con DNA alterato prima che si trasformino in cellule cancerogene. Tuttavia, questa capacità diminuisce con l’età, contribuendo al maggiore rischio di cancro osservato nelle popolazioni più anziane.

Ogni caso di cancro si distingue per un insieme unico di alterazioni genetiche. Man mano che il cancro progredisce, si accumulano ulteriori mutazioni genetiche. È importante notare che, anche all’interno di un singolo tumore, diverse cellule possono presentare diverse alterazioni genetiche [1].

Le basi: alterazioni genetiche che causano il cancro

Le alterazioni genetiche che contribuiscono allo sviluppo del cancro tendono a influenzare principalmente tre tipi di geni: i proto oncogeni (o protooncogeni), i geni soppressori tumorali e i geni riparatori del DNA.

  • I proto oncogeni sono coinvolti nella normale crescita e divisione cellulare. Tuttavia, quando questi geni subiscono determinate alterazioni o sono più attivi del normale, possono trasformarsi in geni cancerogeni (o oncogeni), consentendo alle cellule di crescere e sopravvivere in condizioni in cui normalmente non dovrebbero.
  • I geni soppressori tumorali partecipano anch’essi nel controllo della crescita e divisione cellulare. Le cellule con specifiche alterazioni in questi geni possono dividersi in maniera incontrollata.
  • I geni di riparazione del DNA sono implicati nel riparare il DNA danneggiato. Le cellule con mutazioni in questi geni tendono a sviluppare ulteriori mutazioni in altri geni e cambiamenti nei loro cromosomi, come duplicazioni e delezione di parti cromosomiche. Insieme, queste mutazioni possono indurre le cellule a diventare cancerose.

Man mano che gli scienziati hanno approfondito la comprensione delle modifiche molecolari che portano al cancro si è scoperto che alcune mutazioni si verificano comunemente in molti tipi di cancro. Oggi sono disponibili numerosi trattamenti contro il cancro indirizzate alle mutazioni genetiche riscontrate nel cancro; alcuni di questi trattamenti possono essere utilizzati da chiunque abbia un cancro con la mutazione bersaglio, indipendentemente dal punto di origine del cancro [1].

Le diverse tipologie di cancro

La prima, e più ampia, classificazione dei tumori è tra “benigni” e “maligni” [2].

Tumori benigni:

  • Monoclonali
  • Crescita “espansiva”
  • Assenza di atipie citologiche
  • Crescita lenta
  • Assenza di infiltrazione
  • Assenza di metastasi a distanza
  • Prognosi buona

Tumori maligni:

  • Monoclonali
  • Presenza di atipie citologiche
  • Crescita veloce
  • Crescita infiltrativa
  • Metastasi a distanza
  • Prognosi spesso infausta

Un’ulteriore valutazione della patologia è il Sistema TNM, che descrive lo stadio di un tumore, uno standard internazionale che serve all’oncologo per valutare l’avanzamento del cancro e orientare il paziente alla terapia idonea e a monitorare l’efficacia del protocollo terapeutico disposto.
Questo sistema si articola su tre criteri fondamentali:

  • T (Tumor): questo criterio si focalizza sulla dimensione e sull’entità dell’invasione del tumore primario. Viene ulteriormente scomposto in diverse sottocategorie, indicate da T0 (nessuna evidenza di tumore primario) a T4 (tumore di maggiore dimensione o con maggiore invasione).
  • N (Node): questo parametro valuta la presenza o l’assenza, nonché l’estensione, delle metastasi ai linfonodi regionali. Le categorie N vanno da N0, che indica l’assenza di metastasi ai linfonodi, a N3, che indica una più estesa diffusione metastatica ai linfonodi regionali.
  • M (Metastasis): questo aspetto si riferisce alla presenza o assenza di metastasi a distanza. M0 indica l’assenza di metastasi a distanza mentre M1 indica la loro presenza.

L’aggiunta di valori numerici a ciascuno di questi tre componenti fornisce una descrizione dettagliata dell’estensione e della gravità del tumore, facilitando così la pianificazione del trattamento e la prognosi [3].

Infine, nella classificazione oncologica, i tumori sono denominati in base al tessuto di origine:

  • il carcinoma origina dal tessuto epiteliale;
  • il sarcoma ha origine dai tessuti muscolari o connettivi;
  • Il melanoma deriva dai melanociti, cellule responsabili della pigmentazione;
  • la leucemia ha origine ematologica;
  • il linfoma ha origine linfatica.

A partire dalla sua genesi, il processo neoplastico si caratterizza per una crescita rapida ed esponenziale. Tuttavia, nelle sue fasi iniziali, il cancro generalmente non manifesta sintomi clinicamente rilevanti. I sintomi emergono tipicamente solo quando la massa tumorale raggiunge un volume critico. Inoltre, i sintomi iniziali spesso presentano una natura aspecifica, ovvero possono essere attribuibili a una varietà di condizioni patologiche, non esclusivamente oncologiche.

Infine, le neoplasie si sviluppano attraverso fasi distinte:

  • stadio iniziale o localizzato, caratterizzato dalla presenza di una singola massa tumorale confinata in un’unica localizzazione anatomica;
  • stadio delle recidive, potenzialmente insorgente in seguito a interventi chirurgici, durante il quale il tumore riemerge esclusivamente nella stessa localizzazione della manifestazione originaria;
  • stadio disseminato, fase in cui le cellule neoplastiche hanno trasceso l’organo d’origine, diffondendosi e colonizzando altri organi, anche a distanza, attraverso il processo metastatico.

Le neoplasie ematologiche, a causa della loro intrinseca natura, sono diffuse sin dall’inizio. Tuttavia, si differenziano anch’esse in fasi: iniziale, di malattia minima residua e di recidiva.

Principali cure e terapie per il cancro

Ogni neoplasia richiede un approccio terapeutico personalizzato, con variazioni nei tempi di trattamento. In linea generale, una diagnosi precoce aumenta la probabilità di un intervento tempestivo e efficace, benché esistano eccezioni; ad esempio, le neoplasie del testicolo mostrano una risposta positiva alle chemioterapie, consentendo la remissione completa anche in presenza di metastasi. Al contrario, certe neoplasie cerebrali presentano sfide terapeutiche significative, anche in stadi iniziali e localizzati.

Si considera in “stato di remissione completa” un individuo che non manifesti segni o sintomi della malattia per un periodo di cinque anni successivo al completamento del trattamento. Tuttavia, per alcune patologie, come specifiche forme di neoplasie polmonari o prostatiche, si estende il periodo di osservazione a dieci anni prima di considerare risolta la prognosi. Questo non implica un trattamento continuativo; spesso le terapie si concentrano nei mesi successivi alla diagnosi, seguiti da monitoraggi periodici volti a identificare la presenza di cellule neoplastiche residue o una eventuale recidiva della malattia [4].

L’approfondimento delle alterazioni molecolari nei tumori è fondamentale per l’impiego di terapie mirate, le quali agiscono con elevata specificità sulle cellule neoplastiche. Questo approccio richiede l’impiego di tecniche diagnostiche molecolari avanzate, quali l’analisi genetica e l’analisi proteomica. Medendi offre soluzioni diagnostiche all’avanguardia e innovative, che contribuiscono alla prevenzione, al riconoscimento precoce e alla lotta contro il cancro.

Per contrastare il carcinoma, la medicina moderna impiega una pluralità di approcci terapeutici [4]:

  • La sorveglianza attiva, applicata a neoplasie a crescita molto lenta come alcuni carcinomi prostatici, consiste nel monitoraggio continuo della patologia attraverso esami periodici, senza intervento terapeutico immediato. La terapia viene considerata solo qualora si osservi un’accelerazione significativa nella progressione della malattia.
  • La chirurgia rappresenta l’approccio primario per la maggior parte dei tumori solidi. In alcune circostanze, per facilitare l’escissione chirurgica, si può prevedere una riduzione dimensionale del tumore mediante chemioterapia o radioterapia neoadiuvante.
  • La radioterapia, che utilizza raggi X per annientare le cellule neoplastiche, mira a massimizzare l’esposizione della regione affetta e minimizzare il danno alle cellule sane. Questo metodo può essere impiegato sia come preparazione pre-chirurgica per ridurre le dimensioni di un tumore solido, sia, in alcuni casi, come unico trattamento, particolarmente nei tumori altamente radiosensibili. Negli anni recenti, si è assistito alla diffusione della radioterapia intraoperatoria per alcuni tipi di tumore, che consente di concentrare una dose radiante elevata direttamente nell’area di sviluppo tumorale durante l’intervento chirurgico, riducendo così il rischio di recidive.
  • La brachiterapia, o radioterapia interna, implica il posizionamento di una sorgente radiante permanente all’interno o vicino alla zona da trattare. Questa tecnica può essere utilizzata singolarmente o in combinazione con altre modalità terapeutiche.
  • La chemioterapia si avvale di agenti citotossici che ostacolano la replicazione cellulare, senza distinzione tra cellule sane e neoplastiche. Ciò spiega gli effetti collaterali di questi farmaci su tessuti a rapido turnover, quali mucose, follicoli piliferi e sistema ematopoietico.
  • La terapia ormonale, modificando l’equilibrio ormonale, è particolarmente efficace nei tumori ormono-sensibili, come quelli mammari e prostatici, dove gli ormoni favoriscono la proliferazione cellulare.
    Target therapy (farmaci biologici o a bersaglio molecolare), basata sulla somministrazione di principi attivi che hanno la capacità di identificare e indirizzare specificamente le cellule tumorali, facilitandone la distruzione da parte del sistema immunitario. Questi includono anticorpi che veicolano agenti terapeutici all’interno delle cellule neoplastiche, e inibitori delle kinasi, che interferiscono con i segnali chimici impiegati dalle cellule per crescere e moltiplicarsi.
  • L’immunoterapia si avvale di agenti farmacologici che potenziano la risposta immunitaria contro le cellule tumorali.

In caso al paziente vengano offerti due percorsi terapeutici per affrontare il cancro

La diagnosi di cancro è fortemente impattante sulla qualità di vita del paziente, sia dal punto di vista fisiologico che psicologico; non di rado, si chiede il parere di diversi specialisti (la cosiddetta “second opinion”) che, sulla base di referti quali esami del sangue, biopsie e esami di imaging, proporranno diversi approcci terapeutici.

Per effettuare una scelta informata tra due differenti opzioni terapeutiche, è fondamentale considerare una serie di criteri essenziali. Primo, è necessario valutare l’efficacia dei vari approcci, esaminando le percentuali di successo associate a ciascun trattamento. Secondo, si deve analizzare i potenziali rischi associati a ciascun trattamento, inclusi i possibili effetti collaterali e le complicanze. Infine, è importante considerare la praticabilità del regime terapeutico: ad esempio, alcuni pazienti potrebbero prediligere un trattamento che richieda un singolo ricovero ospedaliero, mentre altri potrebbero optare per un approccio che implichi un monitoraggio più frequente e assiduo [4].

In sintesi

Il cancro è una malattia complessa e geneticamente eterogenea, caratterizzata dalla crescita incontrollata e dalla diffusione di cellule mutate. Essenziale nella gestione del cancro è la distinzione tra tumori benigni e maligni, che guida la comprensione e l’approccio al trattamento della malattia. Gli sviluppi recenti in oncologia hanno ampliato significativamente le opzioni terapeutiche, che vanno dalla chirurgia e la chemioterapia a metodi più mirati come la terapia ormonale e l’immunoterapia.

La scelta del trattamento ottimale dipende da un’analisi dettagliata dell’efficacia, dei rischi e della fattibilità delle varie opzioni, enfatizzando l’importanza di un approccio personalizzato. In questo contesto, acquisire una seconda opinione medica può essere cruciale. Inoltre, la diagnosi e il trattamento del cancro hanno un impatto significativo sul benessere fisico e psicologico del paziente. Pertanto, è fondamentale un’attenzione globale alle esigenze del paziente, mirando non solo alla remissione del tumore, ma anche al supporto della persona nella sua interezza, affrontando le sfide correlate alla malattia.

Fonti e bibliografia

Conoscere le alterazioni molecolari del tumore permette di utilizzare terapie mirate che colpiscono con precisione le cellule tumorali. Perché sia possibile, servono diagnostiche molecolari come l’analisi genetica e l’analisi proteomica. Medendi offre diagnostiche avanzate e innovative per prevenire, conoscere e combattere il cancro. Scopri i nostri servizi: la valutazione preliminare è sempre gratuita.

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