Metastasi al fegato: la chemioterapia può aiutare?

martedì, 23 Gen 2024

La chemioterapia rappresenta il trattamento più comune per le metastasi epatiche. Viene utilizzata per arrestare o rallentare la crescita del cancro al fegato e alleviare i sintomi. La chemioterapia può anche essere impiegata per ridurre le dimensioni del tumore in modo tale da rendere possibile un intervento chirurgico, oppure può essere somministrata dopo l’intervento chirurgico per ridurre il rischio di recidiva. Talvolta la chemioterapia è utilizzata in concomitanza con altri trattamenti, come la terapia mirata.

Indice argomenti

Metastasi epatiche: cosa sono?

Il cancro che origina in una parte del corpo e si diffonde al fegato è definito come metastasi epatiche. Talvolta, è denominato malattia epatica metastatica. Il cancro che ha origine nel fegato è chiamato carcinoma epatico primario. Le metastasi epatiche sono molto più comuni rispetto al carcinoma epatico primario [1].

Certi tipi di cancro presentano una maggiore probabilità di diffondersi al fegato rispetto ad altri. I tipi più comuni di cancro che si diffondono al fegato includono:

  • cancro colorettale;
  • cancro polmonare;
  • cancro mammario;
  • cancro pancreatico;
  • cancro gastrico;
  • cancro dell’esofago;
  • melanoma;
  • tumori neuroendocrini.

Il cancro può diffondersi in qualsiasi parte del fegato. Talvolta, si verifica una singola metastasi epatica, ma nella maggior parte dei casi si sviluppano molteplici metastasi in entrambi i lobi del fegato [1].

Le metastasi epatiche più comuni derivano dai tumori del colon-retto: si stima che circa il 20% dei pazienti affetti da questa neoplasia manifesti metastasi epatiche al momento della prima diagnosi. Inoltre, si osserva che quasi il 50% dei pazienti può sviluppare metastasi epatiche successivamente all’intervento chirurgico sul tumore primario [2].

Il fegato, nell’ambito delle sue molteplici funzioni biologiche, agisce anche come un filtro ematico. Questo organo è capace di processare fino a 2 litri di sangue al minuto. In particolare, attraverso la vena porta, il fegato riceve circa il 70% del flusso sanguigno che lo irrora, proveniente principalmente dall’intestino e dagli altri organi addominali significativi. In questo ampio volume di sangue, possono essere trasportate anche le cellule neoplastiche, le quali migrano nell’organismo sfruttando il sistema circolatorio [2].

Fattori di rischio

Il rischio di sviluppare metastasi epatiche è significativamente elevato in pazienti affetti da neoplasie primarie con una propensione nota a metastatizzare al fegato. In questi contesti clinici, è imperativo un monitoraggio regolare della funzionalità epatica attraverso controlli periodici.

La maggioranza delle metastasi epatiche origina da neoplasie del colon e del retto. Studi epidemiologici indicano che approssimativamente il 60-70% dei carcinomi colorettali evolvono in metastasi epatiche, e in circa il 20% dei casi, queste metastasi sono già presenti nel fegato al momento della diagnosi iniziale [2].

Inoltre, esiste una correlazione diretta tra il grado di avanzamento della neoplasia primaria e il rischio di metastasi epatiche. Questa evidenza sottolinea l’importanza cruciale della diagnosi precoce: un carcinoma individuato in una fase iniziale presenta una probabilità significativamente inferiore di essersi già diffuso ad altri organi, aumentando così in modo sostanziale le opzioni terapeutiche e le possibilità di un esito positivo del trattamento [2].

Diagnosi

Si sospettano metastasi epatiche in pazienti che presentano perdita di peso e epatomegalia, o in presenza di tumori primitivi con elevata probabilità di diffusione al fegato. In caso di sospetto di metastasi, si procede generalmente con esami epatici, sebbene i risultati non siano di solito specifici per la diagnosi. Tipicamente, si osserva un incremento precoce o più marcato dei livelli di fosfatasi alcalina, gamma-glutamil transpeptidasi e, talvolta, lattato deidrogenasi rispetto ad altri parametri; i livelli di aminotransferasi possono variare. Le tecniche di imaging presentano una buona sensibilità e specificità. L’ecografia è generalmente utile, ma la TC con mezzo di contrasto o la RM con contrasto risultano spesso più precise.

La biopsia epatica guidata da imaging costituisce il metodo definitivo per la diagnosi e viene eseguita in caso di risultati di altri test non conclusivi o quando le informazioni istologiche (ad esempio, il tipo cellulare della metastasi epatica) possono contribuire alla definizione del piano di trattamento [3].

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La chemioterapia per il trattamento delle metastasi al fegato

Oltre alla chirurgia, non sempre possibile, la chemioterapia rappresenta il trattamento più diffuso per le metastasi epatiche. È impiegata per arrestare o rallentare la crescita del tumore e alleviare i sintomi. La chemioterapia può anche essere utilizzata per ridurre le dimensioni del cancro in modo da rendere possibile un intervento chirurgico, oppure può essere somministrata dopo la chirurgia per diminuire il rischio di recidiva del tumore. Talvolta, la chemioterapia è utilizzata in combinazione con altri trattamenti, come la terapia mirata.

La chemioterapia sistemica comporta la circolazione dei farmaci in tutto l’organismo per distruggere le cellule tumorali. Di norma, viene somministrata per via endovenosa o per via orale (come pillola). I farmaci, la dose e il programma di somministrazione variano in base al singolo paziente. La tipologia di farmaco chemioterapico utilizzato o la combinazione di farmaci dipende dall’origine del cancro.

L’infusione nell’arteria epatica (HAI, Hepatic arterial infusion) consente la somministrazione diretta della chemioterapia ai tumori epatici. Il farmaco viene fornito tramite una pompa all’arteria principale del fegato (nota come arteria epatica). Il floxuridina (FUDR) è il farmaco chemioterapico più comunemente utilizzato nell’HAI. L’HAI non è frequente quanto la chemioterapia sistemica a causa della sua complessità. Richiede l’intervento di numerosi specialisti medici, tra cui chirurghi, oncologi e radiologi, tutti con esperienza nella somministrazione dell’HAI. Può essere impiegata per trattare le metastasi epatiche quando il cancro si è diffuso solo al fegato e i tumori non sono asportabili chirurgicamente.

La chemioembolizzazione trans-arteriosa (TACE, Transarterial chemoembolization) indirizza la chemioterapia direttamente ai tumori epatici. Un catetere viene inserito nell’arteria epatica, il principale vaso sanguigno che raggiunge il fegato. Attraverso il catetere, vengono somministrati la chemioterapia e una sostanza speciale che blocca l’apporto di sangue al tumore (denominata agente embolico). Una volta bloccato l’apporto di sangue, il tumore non riceve più l’ossigeno e i nutrienti necessari per la sua crescita. Inoltre, il tumore rimane esposto più a lungo alla chemioterapia. La TACE può essere utilizzata per arrestare o rallentare la crescita delle metastasi epatiche quando il cancro si è diffuso solo al fegato [1].

Effetti collaterali

Gli effetti collaterali della chemioterapia dipendono principalmente dal tipo di farmaco, dalla dose e dal modo in cui viene somministrato. Gli effetti collaterali comuni includono la soppressione del midollo osseo (bassi livelli di cellule ematiche), nausea e vomito, problemi alla bocca e disturbi intestinali. HAI e TACE tendono a presentare meno effetti collaterali rispetto alla chemioterapia sistemica [1].

Anticorpi monoclonali

Nel contesto attuale dell’oncologia, è essenziale riconoscere il ruolo cruciale dei trattamenti farmacologici di precisione, in particolare nel contrastare le metastasi epatiche. Queste terapie avanzate si avvalgono di agenti mirati, quali gli anticorpi monoclonali bevacizumab, cetuximab e panitunumab, che agiscono su bersagli molecolari specifici delle cellule tumorali metastatiche. La ricerca continua in questo ambito promette l’introduzione di ulteriori composti innovativi, attualmente in fase sperimentale. È importante sottolineare che la presenza di mutazioni in geni selezionati, come k-Ras, n-Ras e BRAF, può influenzare significativamente la decisione terapeutica dell’oncologo. Questa personalizzazione del trattamento può portare a risposte cliniche più efficaci rispetto alla chemioterapia tradizionale.

Nell’ambito dell’approccio terapeutico oncologico, è imperativo considerare l’integrazione strategica di diversi metodi terapeutici; la sinergia tra dei vari trattamenti, che includono la chirurgia, viene meticolosamente coordinata in funzione del grado di progressione della malattia. L’obiettivo principale di tale approccio combinato è di personalizzare e ottimizzare il trattamento per ciascun paziente, al fine di massimizzare l’efficacia terapeutica e migliorare gli esiti clinici [2].

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In sintesi

Le metastasi epatiche si verificano quando il cancro si diffonde al fegato da altre parti del corpo. Le metastasi epatiche si riscontrano frequentemente nei casi di cancro colorettale, polmonare, mammario, pancreatico, gastrico, dell’esofago, melanomi e tumori neuroendocrini. È rilevante notare che circa il 20% dei pazienti con carcinoma colorettale manifesta metastasi epatiche al momento della diagnosi, e quasi il 50% le sviluppa successivamente alla chirurgia del tumore primario.

La diagnosi parte dal rilevamento di segnali clinicamente rilevanti come la perdita di peso e l’epatomegalia, e ai fini della certezza diagnostica si impiegano tecniche di imaging come l’ecografia, la tomografia computerizzata (TC) e la risonanza magnetica (RM). Il trattamento delle metastasi epatiche comprende la chemioterapia, sia sistemica che locale (come l’infusione arteriosa epatica e la chemioembolizzazione trans-arteriosa), e si sta evolvendo verso terapie farmacologiche di precisione, tra cui gli anticorpi monoclonali: questi approcci mirati, che tengono conto di mutazioni genetiche specifiche, come k-Ras, n-Ras e BRAF, possono offrire risposte cliniche migliori rispetto alla chemioterapia convenzionale.

In ultima analisi, il trattamento delle metastasi epatiche richiede un approccio integrato e personalizzato, che può includere una combinazione di chirurgia, chemioterapia e terapie mirate, ottimizzate in base al grado di progressione della malattia e alle caratteristiche individuali del paziente. Questo approccio multidisciplinare mira a massimizzare l’efficacia terapeutica e a migliorare gli esiti clinici per i pazienti affetti da questa complicata condizione oncologica.

Fonti e bibliografia

  1. Liver metastasis [Canadian Cancer Society] URL: https://cancer.ca/en/cancer-information/cancer-types/metastatic/liver-metastases
  2. Tumore epatico metastatico [AIRC] URL: https://www.airc.it/cancro/informazioni-tumori/guida-ai-tumori/tumore-epatico-metastatico
  3. Metastatic Liver Cancer [MSD Manuals] URL: https://www.msdmanuals.com/professional/hepatic-and-biliary-disorders/liver-masses-and-granulomas/metastatic-liver-cancer

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